Cadena alimentaria

La cadena alimentaria es la secuencia unidireccional de materia y energía intercambiada entre los seres vivos a través de la alimentación. De esta forma, los organismos vivos dependen unos de otros para sobrevivir en los diferentes ecosistemas.

La energía y los nutrientes utilizados por todos los seres, a través de la cadena alimentaria, se va perdiendo en el momento de cada transferencia, en la forma de calor que no es reaprovechable.

Elementos de la cadena alimentaria: niveles tróficos

La cadena alimentaria está compuesta por tres principales grupos de seres vivos: los productores, los consumidores y los descomponedores. 

Cada uno de ellos representa un nivel trófico del flujo de energía transmitido a través de la alimentación. El primer nivel trófico está formado por los productores y el último son los descompuestos.

Productores

Este es el primer nivel trófico de la cadena alimentaria. Los productores son los que producen su propio alimento (autótrofos) oa través de la fotosíntesis o quimiosíntesis. 

Las plantas y los plancton son los principales ejemplos de organismos productores, pues utilizan los nutrientes del suelo y de la luz solar para obtener energía de manera autosuficiente. 

Los organismos productores siempre serán la base de la cadena alimentaria y los seres con mayor cantidad de energía. 

Consumidores

Son todos los seres vivos que necesitan para alimentar a otra para obtener energía y nutrientes (heterótrofos). 
Dentro del grupo de consumidores existen diferentes clasificaciones:

  • Los consumidores primarios: son todos los organismos que se alimentan directamente de los productores. En este caso, suelen ser animales herbívoros o onívoros, pues consumen plantas. Ejemplos: conejo y vaca.
  • Los consumidores secundarios: son los seres vivos que se alimentan de los consumidores primarios. Son carnívoros o onívoros. Ejemplo: ser humano y gato.
  • consumidores terciarios: son organismos que consumen el lado. También pueden ser carnívoros o onívoros. Ejemplo: león y tiburón.

Los niveles tróficos pueden continuar sucesivamente, pero como la energía se pierde a cada nueva transmisión, no suelen existir muchas etapas de consumo en una cadena alimentaria.

Descomponedores

Por último, en la última fase trófica de la cadena alimentaria, están los descompositores. Estos son seres que descompone la materia orgánica muerta , eliminar los nutrientes que necesitan para sobrevivir y volver al entorno de lo que se necesita para iniciar el ciclo.

Incluso perteneciendo al último nivel trófico de la cadena alimentaria, los descomponedores están presentes en todos los otros niveles. Por ejemplo, cuando un animal que es consumidor primario muere, los organismos de descomposición actúan en la descomposición de la materia orgánica de éste. Lo mismo ocurre si muere un secundario o terciario. 

Las bacterias y los hongos son algunos ejemplos de organismos descompuestos presentes en la mayoría de los ecosistemas. 

Ejemplos de cadenas alimentarias

Las cadenas alimentarias se representan de acuerdo con el ecosistema. En este caso, los principales tipos son:

En los ecosistemas acuáticos los principales productores son filoplânctons , que son un grupo de algas unicelulares y microscópicas que hacen la fotosíntesis.

A medida que los consumidores primarios son zooplancton (protozoos, gusanos, crustáceos, etc.) los organismos que se alimentan de o filoplânctons algunos tipos de bacterias.

Los zooplancton, a su vez, sirven de alimento para los peces y así sucesivamente.

Cadena alimentaria terrestre

Conforme a la imagen ejemplifica, en la cadena alimentaria terrestre tenemos las plantas como productores que, a su vez, sirven de alimento para los consumidores primarios (herbívoros o onívoros), representados por la langosta. 

Los descomponedores (hongos y bacterias) aparecen al final del ciclo, pero pueden actuar a cualquier nivel trófico, a partir de la descomposición de la materia orgánica muerta. Esta es una actividad fundamental para garantizar el equilibrio del ecosistema y del ciclo de vida.

Cadena alimentaria humana

El ser humano es omnívoro , o se alimenta tanto de plantas como de carne. En este caso, puede ser clasificado como un consumidor primario, secundario o terciario, de acuerdo con el alimento que consume. 

Por ejemplo, el hombre es un consumidor secundario cuando come carne de vaca, ya que este animal, cuando vivo, se alimentaba de pasto, o sea, actuaba como un consumidor primario. 

Cadena de alimentos y alimentos

La diferencia entre ambas está en el hecho de que la cadena alimentaria es una secuencia lineal y unidireccional que indica cuál ser vivo sirve de alimento para otro.

Ya la cadena alimenticia es la colección de varias cadenas de comida , la presentación de manera más compleja la realidad de las relaciones de poder existentes en los ecosistemas.

La red alimentaria se representa gráficamente con un gran número de seres vivos, revelando un conjunto de cadenas alimentarias con flechas que indican quién consume a quien. Las flechas de este conjunto de cadenas alimentarias hacen que la semejanza con una tela de araña, por lo que surgió la designación “tela alimentaria”.

Así, en la red alimentaria vemos que un mismo organismo puede estar presente en diferentes niveles tróficos, sea como consumidor primario, como también secundario o terciario. De esta forma, es posible acompañar todos los diferentes caminos que la energía puede pasar por el ecosistema.

Crisis en la cadena alimentaria

El desequilibrio del ecosistema es uno de los principales problemas ambientales de la actualidad. Con la extinción de algunas especies animales y vegetales, se están produciendo cada vez más problemas en cadenas alimentarias y por consecuencia, perjuicios para el ecosistema. 

La caza predatoria de animales, la contaminación de las aguas, el aire y la contaminación de los ríos son los factores que influyen directamente en la cadena alimentaria.

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